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Kann die Salton Sea in Kalifornien gerettet werden?

Im Frühjahr 1905 überflutete der Colorado River, der von saisonalem Regen überflutet wurde, einen Bewässerungskanal und überflutete den Standort eines ausgetrockneten Seebettes in Südkalifornien.

Die Flut, die zwei Jahre andauerte, bevor die Ingenieure den kaputten Kanal versiegelten, schuf ein unerwartetes Juwel inmitten der trockenen kalifornischen Landschaft: das Salton Sea.

In den folgenden Jahrzehnten strömten Urlauber, Wasserskifahrer und Schnellboot-Enthusiasten in die Wassermenge. Die Beach Boys und Marx Brothers legten ihre Boote im North Shore Beach and Yacht Club an, der 1959 eröffnet wurde. Zu dieser Zeit schien es, als würde das Salton Sea und die pulsierenden Gemeinden, die um es herum entstanden waren, für Jahrhunderte dort sein.

Aber die Blütezeit des Meeres wurde verkürzt. Abgeschnitten von der Quelle des Lebens, die ihn geschaffen hat – dem Colorado River – und hauptsächlich durch begrenzten landwirtschaftlichen Abfluss von nahe gelegenen Farmen aufrechterhalten, begann das geschlossene Binnengewässer zu verdunsten. Das übrig gebliebene Wasser wurde immer salziger und giftiger. Der Tourismus trocknete aus. Der Geruch von faulen Eiern, von hohen Mengen an Schwefelwasserstoff im Meer, erfüllte die Luft. Fische starben in Scharen von Sauerstoffmangel, ihre Beine wurden wie Sand am Strand angespült.

In den 1980er Jahren waren die wohlhabenden, weißen Urlauber geflohen. Heute besteht die Gemeinde hauptsächlich aus Latino-Landarbeitern, die auf nahe gelegenen Feldern in Imperial County, einem der ärmsten Landkreise Kaliforniens, arbeiten, und indigenen Stämmen, die die Region seit Jahrtausenden als Heimat bezeichnen. Sie leiden unter einem einzigartigen Cocktail von Gesundheitsbedrohungen, die vom Salton Sea ausgehen.

Der Wasserkörper wird von etwa 50 landwirtschaftlichen Kanälen gespeist, die begrenzte Mengen an Wasser transportieren, das mit Pestiziden, Stickstoff, Düngemitteln und anderen landwirtschaftlichen Nebenprodukten angereichert ist. Infolgedessen ist das Sediment des Solesees mit Toxinen wie Blei, Chrom und DDT durchzogen. Der Klimawandel und die anhaltende Mega-Dürre, die den Westen der Vereinigten Staaten erfasst, verschärfen diese Probleme nur.

Es wird erwartet, dass die Saltonsee bis zum Ende dieses Jahrzehnts drei Viertel ihres Volumens verlieren wird; Sinkende Wasserstände könnten zusätzliche 100.000 Hektar des Seebodens freilegen. Die Oberfläche des Ozeans ist seit 2003 bereits um rund 38 Quadratkilometer geschrumpft.

Während der Ozean austrocknet und mehr Küsten freigelegt werden, stoßen die starken Winde, die diesen Teil Kaliforniens plagen, Staub auf, der Chemikalien enthält, und blasen ihn in die nahe gelegenen Gemeinden, in denen etwa 650.000 Menschen leben. Die Bewohner klagen über Kopfschmerzen, Nasenbluten, Asthma und andere gesundheitliche Probleme.

Es ist ein riesiges umweltrechtliches Problem, es führt zu vermehrten Asthmaanfällen, Bronchitis und Lungenerkrankungen. Krankenhausaufenthalte für Kinder mit Asthma in Einrichtungen in der Nähe des Ozeans sind fast doppelt so hoch wie der Landesdurchschnitt.

Algen produzieren Algentoxine und Bakterien können Endotoxine produzieren, und beide können aerosolieren und in nahe gelegene Gemeinden blasen. Als Wissenschaftler Mäuse aerosolisiertem Salton-Meerwasser aussetzten, entwickelten die Mäuse eine „einzigartige Art von Asthma“. Derzeit arbeitet er mit Gemeinden rund um das Salton Sea zusammen, um den Nährstoff- und Algengehalt im Wasser zu messen und zu dokumentieren, was derzeit von staatlichen oder bundesstaatlichen Behörden nicht getan wird.

Aber die Lösungen sind begrenzt. Der aufgewirbelte Staub kann mit Projekten zur Wiederherstellung von Lebensräumen bis zu einem gewissen Grad unterdrückt werden. Das erste groß angelegte Restaurierungsprojekt für die Saltonsee, ein Netz von Dämmen auf 30.000 Hektar des Seebodens, soll in diesem Jahr beginnen. Aber das Projekt ersetzt nicht das Offensichtliche: Das Meer schrumpft schnell und es braucht eine neue Infusion von Wasser, um zu überleben.

Eine perfekte Lösung für das Salton Sea – in einer Welt, in der wir reichlich Wasser und zuverlässigere Wasserkreisläufe haben – um das Salton Sea wieder aufzufüllen.

Aber es gibt kein Wasser zu haben. Ein Vorschlag ist, Salzwasser aus der mexikanischen Cortezsee, 125 Meilen südlich, zu verschiffen, was ein positiver Schritt ist, der die negativen überwiegt. Die enormen Investitionen in harte Infrastruktur, die Störung von Playa und die Auswirkungen auf die öffentliche Gesundheit und die Umwelt, die Kosten sind nur… Das sind ziemlich Bananen, die man in Betracht ziehen sollte.

In der letzten Septemberwoche riet ein unabhängiges Überprüfungsgremium, das vom Staat ernannt wurde, um praktikable, langfristige Staubminderungsoptionen für die Saltonsee zu bewerten, davon ab, Wasser aus dem Meer von Cortez oder einem anderen nahe gelegenen Salzwasserkörper zu importieren. Stattdessen empfahl das Gremium dem Staat, eine Entsalzungsanlage neben dem Ozean zu bauen, um nach und nach einen Teil des Salzgehalts des Sees herauszufiltern.

Es schlug auch vor, die Bauern des Imperial County dafür zu bezahlen, ihre Felder nicht zu bepflanzen, was es ermöglichen würde, dass mehr Wasser vom Colorado River in den Ozean gelangen könnte, anstatt von den Bauern angesaugt zu werden. Beide Strategien würden den Ozean langsam mit Süßwasser auffüllen, sein aquatisches Ökosystem wiederbeleben und es dem Ozean ermöglichen, „zu einem Juwel in der kalifornischen Wüste zurückzukehren und zu einem Ort, den andere besuchen und nebenan wieder leben wollen“, heißt es in der Zusammenfassung des Gremiums in dem Bericht.

In der Zwischenzeit bietet die reichlich vorhandene Sole der Saltonsee eine unerwartete Gelegenheit: eine Goldgrube an Lithium, dem begehrten Metall.

Lithium ist der Hauptbestandteil von Elektroautobatterien und sauberen Energiespeichern, aber es ist auch knapp. Die Lithiumpreise stiegen in diesem Jahr um etwa 400%, da der weltweite Appetit auf Elektroautos zunahm und die Unternehmen zunehmend verzweifelt nach neuen Metallquellen suchten. Der Bundesstaat Kalifornien schätzt, dass die Saltonsee genug Lithium hat, um Amerikas gesamten Appetit jetzt und in Zukunft zu befriedigen, und 40% der weltweiten Nachfrage darüber hinaus.

Lokale Gruppen erkennen die Bedeutung der Lithiumversorgung des Ozeans an, aber sie sagen, dass Gemeinden, die von den giftigen Staub- und Algenblüten der Region betroffen sind, Gerechtigkeit brauchen, bevor die Extraktion beginnen kann.

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