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Grönland verschwindet rapide

Grönlands Eisschild könnte noch empfindlicher auf das sich erwärmende Klima reagieren, als Wissenschaftler bisher dachten.

Eine neue Studie zeigt, dass steigende Lufttemperaturen mit warmem Ozeanwasser zusammenarbeiten, um das Abschmelzen der grönländischen Küstengletscher zu beschleunigen.

Die Ergebnisse, die in der Zeitschrift Nature Geoscience veröffentlicht wurden, werfen ein neues Licht auf die Kräfte, die den Eisverlust auf dem zweitgrößten Eisschild der Welt antreiben.

Grönlands Eisschild verliert durchschnittlich etwa 250 Milliarden Tonnen Eis pro Jahr. Diese Verluste nehmen im Laufe der Zeit schneller zu, haben Studien herausgefunden – und es gibt zwei Hauptprozesse, die sie verursachen.

Warme Lufttemperaturen verursachen ein Schmelzen auf der Oberfläche des Eisschildes – dieser Prozess macht etwa die Hälfte des Eises aus, das Grönland jedes Jahr verliert. Die andere Hälfte stammt von Gletschern am Rande des Eisschildes, die in den Ozean fallen.

Verluste dieser Küstengletscher wurden bisher vor allem auf warmes Meerwasser zurückgeführt, das am Rand des Eises leckte. Aber die neue Forschung zeigt, dass steigende Lufttemperaturen auch einen großen Einfluss haben.

Warme Luft lässt die Oberfläche des Eisschildes schmelzen, und dieses Schmelzwasser fließt dann ins Meer. Wenn das passiert, dreht es das Wasser auf – und diese Turbulenzen helfen, Wärme aus den Tiefen des Ozeans aufzusteigen und das Wasser zu erwärmen, das mit dem Eis in Kontakt kommt. Das wiederum schmilzt die Gletscher schneller.

Der leitende Studienautor Donald Slater, ein Forscher an der Universität von Edinburgh, verglich den Prozess mit Eiswürfeln in einem Glas Wasser. Sie schmelzen deutlich schneller, wenn das Wasser wärmer ist. Sie schmelzen aber auch schneller, wenn das Wasser gerührt wird.

Steigende Lufttemperaturen in Grönland „führen effektiv zu einer Verwirbelung des Ozeans in der Nähe des Eisschildes, was zu einem schnelleren Abschmelzen des Meereisschildes führt“, sagte er in einer Erklärung.

Die Forscher verwendeten eine Kombination aus Beobachtungen und Modellen, um die Schmelzraten an den Rändern der grönländischen Gletscher am Ozean zu untersuchen und dann die Rollen zwischen dem Ozean und der Atmosphäre herauszuarbeiten.

Sie fanden heraus, dass Gletscher in Südgrönland am schnellsten schmelzen. Es war keine Überraschung – diese Gletscher sind dem warmen Atlantik am nächsten. In diesen Gebieten deuten die Modelle darauf hin, dass warmes Wasser die dominierende Rolle beim Schmelzen des Eises spielt.

Gletscher in den nördlichen Teilen des Eisschildes hingegen sind kälteren Gewässern ausgesetzt und neigen dazu, langsamer zu schmelzen. An diesen Orten ist das Meer immer noch der größte Einfluss – aber die Lufttemperaturen spielen eine bedeutendere Rolle.

Die Studie kommt zu dem Schluss, dass die Erwärmung der Lufttemperaturen eine wichtige Rolle bei der Beschleunigung der Verluste durch die bröckelnden Gletscher Grönlands gespielt hat. Wenn sich die Atmosphäre in den letzten Jahrzehnten nicht erwärmt hätte, so die Forschung, wäre der Rückzug der grönländischen Gletscher insgesamt wahrscheinlich um bis zu einem Drittel zurückgegangen. Im Nordwesten Grönlands hätte sie um bis zur Hälfte sinken können.

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