Tryck "Enter" för att gå vidare till kommentarer

Profiterande chefer, inte arbetare, driver upp inflationen

Vissa dagar verkar det som att vi har glidit tillbaka ett halvt sekel till 1970-talet. Abba spelar återigen i arenor. Många regeringar är i kaos? Det är 70-talet igen! Rekordinflation?

I ärlighetens namn såg tidsresor till decenniet att ekonomin regelbundet växte två eller tre gånger snabbare än i dag samtidigt som klyftan mellan rik och fattig hölls mycket mindre. Om det är menat att vara en dystopi, finns det värre att komma eftersom forskarna vid Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) talar om vad som ligger inom en snar framtid.

Fackföreningar är en bråkdel av den storlek och styrka de var 1979 och, från sjuklön till strejker, får arbetare bland de tuffaste behandlingen i Västeuropa. Ett resultat är att genomsnittslönerna faller i den snabbaste takten på två decennier, och många arbetare är beroende av förmåner eller till och med livsmedelsbanker för att klara sig.

Det största hotet mot det som finns kvar av vårt trasiga sociala kontrakt är inte fackföreningar i 1970-talsstil utan kapitalismen från 2020-talet. Från privatiserade tåg till apotekare och vårdhem, bransch efter bransch ägs idag av multinationella investerare med tentakler runt om i världen som behandlar våra grundläggande behov som små inkomstströmmar att suga upp och suga av i palmträdsskatteparadis.

Bland de många frågor som detta väcker är en av de mest grundläggande: hur vinner arbetare mot sådana övermäktiga motståndare?

Några av de bästa svaren kommer från en brittisk kvinna Sharon Graham som förra året valdes till chef för Storbritanniens näst största fackförening, Unite. Det var inte meningen att hon skulle vinna: hennes föregångare Len McCluskey hade valt sin egen man, medan Labourledaren Keir Starmer stödde en annan.

Men medlemmarna hade sina egna idéer och Graham stormade det. Istället för att ta ett segervarv vid British Labour-konferensen i september förra året, gick hon iväg till en strejklinje. Hon gör mycket av det.

Sedan han tog över för åtta månader sedan har Graham lett 52 000 medlemmar in i mer än 300 tvister. Av de som har lösts har Unite vunnit tre av fyra. Bara under de senaste månaderna har arbetare på Gatwick fått en löneökning på 21 %, de på Devonport-varvet i Plymouth har vunnit 13 % och anställda vid BMW Mini-fabriken i Oxford har accepterat en höjning på 21 % under de kommande tre åren. Hon har banat väg för en strategi som kallas hävstångseffekt. När hon kämpar mot multinationella företag kommer hon att kalla in kriminaltekniska revisorer (Unite har precis anställt sina egna) och andra analytiker för att gå igenom varje detalj i företaget, dess ägare och aktieägare och deras olika rådgivare.

Dokument produceras under många veckor som sträcker sig till många hundra sidor. Sedan sammanställs ett ”smutsunderlag” och Graham och hennes team börjar driva på entreprenörer, kunder och utländska regeringar att överväga att ge affärer till sina företagsmotståndare.

Det har visat sig vara en förödande framgångsrik strategi. Hon har varnat City-analytiker för att Unites svar på British Airways brand- och återanställningspolicy kommer att skada dess verksamhet och har lobbat den norska regeringen mot att tilldela ett kontrakt till ett bussbolag. Och gång på gång har hon vunnit.

Många akademiker och kommentatorer tittar på moderna finansiellt finansierade företag och producerar förtvivlans litteratur. Men Graham är den första personen som har tittat på hur det moderna företaget är globaliserat, outsourcade och ofta beroende av stater och vänt just dessa faktorer emot det.

En kärnprincip i Grahams politik: hon bråkar inte om Labour. Trots ryktena kommer Unite att förbli ansluten till partiet, men utanför valtiden vill Graham att majoriteten av dess politiska fond på 20 miljoner pund ska spenderas på samhällsorganisering. Hålet detta kan blåsa i Starmers kampanjbudgetar är potentiellt enormt: en Labour-veteran uppskattar att det tillför någonstans i området 6-10 miljoner pund under en valcykel.

Graham beskriver sina medlemmar som ”besvikna” över Starmer och har privat berättat för Labour-ledaren att han agerar som om han skäms över fackföreningsrörelsen. Detta är inte den vanliga vänster-höger-fraktionismen; När jag tar upp idéer som är på modet bland Labour-vänstern, som en fyradagarsvecka eller universell basinkomst, muttrar hon i andan: ”Gud hjälp mig.” Istället för att buktala sina krav genom Labour vill Graham att Unite ska tala med sin egen röst.

Hennes tjänstemän kartlägger redan viktiga valkretsar där Unite kommer att sätta upp sina egna skyltar med sina egna krav på pensionssystem på jobbet, trippellåset och social omsorg av god kvalitet. Hon bildar också en egen tankesmedja för att generera analyser och policy som speglar fackföreningsmedlemmarnas krav och erfarenheter. Fram till för några veckor sedan hade hela fackföreningsrörelsen bara en formellt utsedd ekonom, Geoff Tily vid TUC (som arbetar med några mycket duktiga policyansvariga).

Graham har anställt två ekonomer och har just den här veckan annonserat efter ytterligare en för att göra en Unite-finansierad doktorsexamen.

Den första frukten av denna strategi är en rapport som visar att oavsett vilken brittisk premiärminister och Bank of Englands chef varnar för en löne-prisspiral, så finns det inga bevis för en sådan.

Medan globala krafter pressade upp kostnaderna för väsentliga saker som olja och gas, visar en noggrann studie av kontona för de stora FTSE-350-företagen att chefer nu använder detta som skydd för att öka sina vinstmarginaler – med 73 %. Ta ut energiföretag, och siffrorna är fortfarande enorma: över 50 %. Medan Bank of England höjer räntorna på dina bolån och kreditkort och påskyndar en lågkonjunktur, utkämpar beslutsfattare ett krig som är ett halvt sekel gammalt. Det är inte arbetare som driver upp inflationen; det är ofta deras arbetsgivare.

Företag pressar upp priserna för att ”övervältra” kostnader och för en ”ytterligare förstärkning av marginalerna”. Det uppenbara svaret skulle vara att regeringarna slår till. Men medan intressegrupper i USA hotar med en vinstskatt, är Västeuropas regeringar förlamade av rädslan att det kan ses som för mycket i hock för just den arbetarrörelse som grundade den.

När arbetare över hela Storbritannien trycker på för högre löner är Graham på väg att bli mycket mer framträdande och attrahera mycket mer galla från höger. Hon har sina egna problem på Unite, en byråkrati som efter årtionden av fackliga ledare fortfarande har gott om leninister. Hon ställer de rätta frågorna om kapitalism och fokuserar sina energier på ett korrekt sätt utanför ett allt ljummare Westminster. ”Min erfarenhet av politiker är att de följer – de leder inte”, säger hon. ”Så låt oss leda.”

Var den första att kommentera

Lämna ett svar

%d bloggare gillar detta: