Druk op "Enter" om naar de inhoud te gaan

Kan de Salton Sea in Californië gered worden?

In het voorjaar van 1905 overspoelde de Colorado-rivier, barstensvol seizoensgebonden regen, een irrigatiekanaal en overstroomde de site van een gedroogde meerbedding in Zuid-Californië.

De overstroming, die twee jaar duurde voordat ingenieurs het gebroken kanaal verzegelden, creëerde een onverwacht juweeltje in het midden van het dorre Californische landschap: de Salton Sea.

In de decennia die volgden, stroomden vakantiegangers, waterskiërs en speedbootliefhebbers naar de watermassa. De Beach Boys en Marx Brothers legden hun boten aan bij de North Shore Beach and Yacht Club, die in 1959 werd geopend. In die tijd leek het erop dat de Salton Sea en de levendige gemeenschappen die eromheen waren ontstaan, er nog eeuwen zouden zijn.

Maar de hoogtijdagen van de zee werden ingekort. Afgesneden van de bron van leven die het creëerde – de Colorado-rivier – en voornamelijk onderhouden door beperkte landbouwafvoer van nabijgelegen boerderijen, begon het binnenste gesloten waterlichaam te verdampen. Het water dat overbleef werd steeds zouter en giftiger. Het toerisme droogde op. De geur van rotte eieren, van hoge niveaus van waterstofsulfide in de zee, vulde de lucht. Vissen stierven in drommen zuurstofgebrek, hun benen spoelden aan op het strand als zand.

Tegen de jaren 1980 waren de rijke, blanke vakantiegangers gevlucht. Tegenwoordig bestaat de gemeenschap voornamelijk uit Latino-landarbeiders die werken in nabijgelegen velden in Imperial County, een van de armste provincies in Californië, en inheemse stammen die de regio al millennia lang hun thuis noemen. Ze lijden aan een unieke cocktail van gezondheidsbedreigingen die afkomstig zijn van de Salton Sea.

Het waterlichaam wordt gevoed door ongeveer 50 landbouwkanalen, die beperkte hoeveelheden water bevatten die zijn doordrenkt met pesticiden, stikstof, meststoffen en andere agrarische bijproducten. Als gevolg hiervan is het sediment van het pekelmeer doorspekt met gifstoffen zoals lood, chroom en DDT. Klimaatverandering en de langdurige megadroogte die het westen van de Verenigde Staten in zijn greep houdt, verergeren deze problemen alleen maar.

De Salton Sea zal naar verwachting tegen het einde van dit decennium driekwart van zijn volume verliezen; dalende waterstanden kunnen nog eens 100.000 hectare van de meerbedding blootleggen. De oppervlakte van de oceaan is sinds 2003 al zo’n 38 vierkante kilometer gekrompen.

Naarmate de oceaan opdroogt en meer kustlijn wordt blootgesteld, schoppen de sterke winden die dit deel van Californië teisteren stof op met chemicaliën en blazen het in nabijgelegen gemeenschappen, waar ongeveer 650.000 mensen wonen. Bewoners klagen over hoofdpijn, bloedneuzen, astma en andere gezondheidsproblemen.

Het is een enorme milieurechtelijke kwestie, het leidt tot verhoogde astma-aanvallen, bronchitis en longziekten. Ziekenhuisopnames voor kinderen met astma in faciliteiten in de buurt van de oceaan zijn bijna het dubbele van het staatsgemiddelde.

Algen produceren algentoxines en bacteriën kunnen endotoxinen produceren, en beide kunnen aerosoliseren en in nabijgelegen gemeenschappen blazen. Toen wetenschappers muizen blootstelden aan verneveld Salton Sea-water, ontwikkelden de muizen een ‘uniek type astma’. Hij werkt momenteel samen met gemeenschappen rond de Salton Sea om niveaus van voedingsstoffen en algen in het water te meten en te documenteren, iets dat momenteel niet wordt gedaan door staats- of federale instanties.

Maar de oplossingen zijn beperkt. Het stof dat wordt opgeschopt, kan tot op zekere hoogte worden onderdrukt met habitatherstelprojecten. Het allereerste grootschalige restauratieproject voor de Salton Sea, een netwerk van dammen op 30.000 hectare van de meerbedding, wordt voorgesteld om dit jaar van start te gaan. Maar het project vervangt niet het voor de hand liggende: de zee krimpt snel en heeft een nieuwe infusie van water nodig om te overleven.

Een perfecte oplossing voor de Salton Sea – in een wereld waar we een overvloed aan water en betrouwbaardere hydrologische cycli hebben – om de Salton Sea gewoon weer te vullen.

Maar er is geen water te krijgen. Een suggestie is om zout water uit de Cortezzee in Mexico te verschepen, 125 mijl naar het zuiden, wat een positieve stap is die opweegt tegen de nadelen. De enorme investeringen in harde infrastructuur, de verstoring van playa en de impact op de volksgezondheid en het milieu, de kosten zijn gewoon… dat zijn mooie bananen om te overwegen.

In de laatste week van september adviseerde een onafhankelijk beoordelingspanel dat door de staat was aangesteld om levensvatbare, langetermijnopties voor stofbeperking voor de Salton Sea te beoordelen, af om water uit de Zee van Cortez of een ander nabijgelegen zoutwaterlichaam te importeren. In plaats daarvan adviseerde het panel de staat om een ontziltingsinstallatie naast de oceaan te bouwen om geleidelijk een deel van het zoutgehalte van het meer weg te filteren.

Het stelde ook voor om keizerlijke county-boeren te betalen om hun velden niet te planten, waardoor meer water de oceaan zou kunnen bereiken vanaf de Colorado-rivier in plaats van door boeren te worden aangezogen. Beide strategieën zouden de oceaan langzaam aanvullen met zoet water, het aquatische ecosysteem revitaliseren en de oceaan in staat stellen “terug te keren naar een juweel in de Californische woestijn, en een plek die anderen zullen willen bezoeken en weer naast de deur willen wonen”, aldus de samenvatting van het panel.

Ondertussen biedt de overvloedige pekel van de saltonzee een onverwachte kans: een bonanza van lithium, het zeer gewilde metaal.

Lithium is het belangrijkste ingrediënt in batterijen voor elektrische auto’s en opslag van schone energie, maar het is ook schaars. De lithiumprijzen stegen dit jaar met ongeveer 400% omdat de wereldwijde eetlust voor elektrische auto’s toenam en bedrijven steeds wanhopiger werden om nieuwe bronnen van het metaal te vinden. De staat Californië schat dat de Salton Sea genoeg lithium heeft om de hele eetlust van Amerika te voeden, nu en in de toekomst, en 40% van de wereldwijde vraag daarbuiten.

Lokale groepen erkennen het belang van de lithiumvoorraden van de oceaan, maar ze zeggen dat gemeenschappen die getroffen zijn door het giftige stof en de algenbloei in de regio gerechtigheid nodig hebben voordat de winning kan beginnen.

Wees de eerste om reactie te geven

Leave a Reply

%d bloggers like this: